《太神奇了:電流能治療疾病》

讓我們想象一下:未來人類不是用藥物和化療對付致命的疾病,而是用電流來對付它們。你一定覺得這遙不可及,但也許并非如此。

在通常情況下,我們的神經系統會將信號發送到我們的組織和器官,以抑制炎癥反應,這種現象被稱為炎癥反射。但有時候,這個系統會變得不正常,甚至可能導致一些疾病,如類風濕關節炎和炎癥性腸道疾病等。

在傳統上,醫生通過抑制炎癥的藥物來治療這些疾病,如英利昔單抗或者阿達木單抗。但這些藥物價格昂貴。此外,它們不適合每一個人,因為它們往往帶有討厭的副作用,有時(雖然很少)甚至可以致人死命。

現在,研究人員已經找到一種通過電流刺激來抑制慢性炎癥的方法,這種治療方式被稱為生物電子醫學。

一個偶然的發現

就像科學上許多偉大的想法一樣,這種治療方式的發現也是一個偶然事故。

神經外科醫生、范斯坦醫學研究所——位于紐約曼哈塞特——的總裁兼CEO凱文·特蕾西和同事們在研究一種抑制大腦炎癥的化學藥品時發現,這種藥品也可以抑制脾臟等器官的炎癥。當時,“我們不理解大腦怎么能夠與免疫系統進行通信。”特蕾西說。

事實證明,我們的身體有一種炎癥反射機制,它能夠控制我們如何對身體損傷或感染作出反應。

炎癥反射

當人體感應到身體感染或損傷時,大腦通過交感神經得到通知。交感神經可以傳遞來自心臟、肺和其他腹腔器官的信息。但這是一種雙向溝通,大腦也通過迷走神經向器官發送電信號,抑制炎癥分子的作用。但在類風濕關節炎等疾病中,這些信號停止了有效的工作。

特蕾西和他的同事們已經找到一種方法來恢復這種信號——在身體中植入微小的電子設備,它們可以對迷走神經進行有針對性的電擊。

電療法已經被用于一些疾病的測試性治療。特蕾西創辦了一個名為Set Point Medical的公司,該公司已經在歐洲對這項技術進行臨床試驗,用于治療類風濕關節炎,而且試驗結果可喜。但電療法能夠治療病根嗎,抑或它只能對付病癥?特蕾西表示,可能它兩者都能夠治療,但我們只有在經過更多研究才能知道究竟。

ElectRx計劃

特蕾西的的研究激發了醫學界對生物電子醫學的更廣泛興趣。美國國防**研究計劃局去年秋天推出了一個叫ElectRx的計劃,以資助針對各種疾病的電療研究。ElectRx項目旨在找到微創和精確定位的電療方式,DARPA項目經理、匹茲堡大學生物工程師道格·韋伯在接受BI采訪時表示。

在得到廣泛應用之前,這種療法還有很長的路要走。目前的治療設備是相當粗笨,它們擁有巨大的電極,在治療時會刺激病人的整條神經,盡管病人可能只需要刺激神經纖維的一小部分。

“我們希望能夠確定那些特定的神經纖維,并擁有直接針對那些纖維進行刺激的技術。”韋伯表示。上個月,DARPA已經選定了一些ElectRx的資助項目,并正在敲定合同。韋伯稱,ElectRx計劃將在今年十月正式揭開序幕。


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